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星際客機首飛失利 波音公司的“星際客機”(Starliner)即將結束它的首次空間站之旅

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2019年11月,波音對“星際客機”進行了發射臺逃逸測試,三個降落傘中有一個未能如期打開。圖片來源:NASA

記者 | 潘金花

波音公司的“星際客機”(Starliner)即將結束它的首次空間站之旅,但它并非是“凱旋而歸”。

周五(20日),這架載人航天飛船進行了首次不載人飛行測試,從美國佛羅里達州卡納維拉爾角發射升空。按計劃,飛船將在21日與國際空間站對接,停留一周后返回地球,于28日降落在新墨西哥州,但飛船在與火箭分離后,并沒有進入預定軌道,導致無法與空間站會合。

對此,美國宇航局(NASA)局長吉姆·布里登斯廷(Jim Bridenstine)在新聞發布會上解釋說,原本飛船將通過“入軌點火”改變其行進軌道,與空間站會合,但由于飛船已在異常狀況下消耗了過多燃料,這一階段未能按計劃進行。

他透露,當時用來控制飛船活動的自動計時器錯估了任務階段,導致飛船提早消耗了過多燃料,地面控制中心曾試圖發出指令覆蓋計時器的程序,但由于出現了通信延遲,該指令最終沒能追上燃料的消耗速度,與空間站的對接任務因此擱淺。

經波音初步判斷,這或是由于“數據檢索”軟件出錯,導致收集了錯誤的任務時間。波音太空發射部門高級副總裁吉姆·奇爾頓(Jim Chilton)表示,目前還不清楚這背后的具體原因,仍有待飛船返航后做進一步判斷,但他強調,問題出在軟件上,而非飛船機體本身,飛船的推進、航行及生命保障系統也都運行如常。

NASA與波音已決定讓“星際客機”提前返回。北京時間今晚20點57分,飛船將在新墨西哥州美國陸軍白沙導彈靶場著陸,NASA TV將從19點45分開始直播,飛船離軌點火預計將在20點23分進行。若飛船離軌無法一次成功,則將在北京時間23日早晨4點48分再做嘗試。

今晚的著陸將會是波音證明“星際客機”實力的第二次機會。對于這家因737 Max停飛而深陷信譽危機的航空工業巨頭而言,此次測試的成敗相當關鍵。而對于NASA來說,“星際客機”能否成功著陸同樣意義重大,它關系到美國能否盡早實現自主載人航天飛行。

據界面新聞此前報道,自2011年美國航天飛機計劃結束以來,NASA就一直被迫在俄羅斯聯盟號飛船上購買座位,以運送美國及其伙伴宇航員往返國際空間站。2006年至今,NASA已為此花費了39億美元,最近一次飛行任務的單個座位費則已超過8000萬美元。

為了結束這種依賴,NASA于2014年宣布,將授權波音和另一家太空運輸公司SpaceX開發獨立的商用載人航天飛行器。目前,兩家公司都已處于研發的最后階段,其飛行器有望在2020年載人升空。

今年3月,SpaceX的“龍飛船”(Crew Dragon)已成功完成了不載人飛行測試,與國際空間站自動對接并返回。然而在4月的一次地面測試中,“龍飛船”因推進劑泄漏發生了爆炸,艙體幾乎被完全摧毀。

“龍飛船”的下一次飛行測試將在明年1月舉行。盡管波音的進度慢于SpaceX,此次“星際客機”又出師不利,但對于今晚的著陸測試,NASA與波音仍十分有信心。

布里登斯廷說,經過24個小時的觀察,NASA認為飛船已準備好著陸。若能成功著陸,將標志著美國載人航天飛船首次實現地面著陸,以往包括“龍飛船”在內的飛船均為海上著陸。

NASA局長布里登斯廷還強調,“星際客機”雖未成功對接空間站,但它仍收集了大量信息,因為飛船載有一名穿著太空服、配備傳感器的擬人化測試假人,可以記錄乘坐飛船的實際感受,而如果飛船里坐著真人的話,他們也會是安全的,甚至還能手動控制飛船,進入對接空間站的正確軌道。

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